Leijonapuolustajalla haastava tulokausi NHL:ssä – tässäkö syy pompotteluun?

© Kuva: Getty Images

Syksyllä monien kiekkofanien yllätykseksi Pittsburgh Penguinsin kokonpanoon murtautuneen Juuso Riikolan kausi on ollut kaksijakoinen.

Toisaalta 25-vuotias suomalaispuolustaja on pysynyt koko sesongin Penguinsin mukana, eikä häntä ole lähetetty missään vaiheessa hakemaan vauhtia farmiliiga AHL:n puolelta, mutta toisaalta jaksoon on mahtunut myös lukuisia katsomosta käsin seurattuja otteluita.

Riikola on esiintynyt toistaiseksi maailman kovimmassa kiekkoliigassa 37 ottelussa tehoin 2+3 (+3). Penguins on pelannut kaiken kaikkiaan 70 runkosarjaottelua.

Viime aikoina suomalainen on joutunut tutustumaan jälleen ammattilaiselämän karumpaan puoleen, sillä edellisen kerran Riikola on ollut tositoimissa 2.maaliskuuta Montreal Canadiens-kamppailussa.

NHL.com/fi:n mukaan Riikola on koko kauden törmännyt Penguinsin päävalmentaja Mike Sullivanin tapaan peluuttaa puolustajia.

Sullivan pyrkii – jos mahdollista – saamaan pareiksi puolustajat, joista toinen pelaisi vasen käsi alhaalla (left) ja toinen oikea käsi alhaalla (right).

Riikolan haasteena onkin seikka, että suomalainen pelaa monien muiden vakiopuolustajien tapaan vasen käsi alhaalla, joten kilpailu pelipaikasta on ollut pitkin sesonkia äärimmäisen kovaa.

Riikola pelaa lisäksi ainoastaan yksivuotisella tulokassopimuksella, joten aina näyttöpaikan saadessaan suomalainen pelaa myös tulevan kauden työpaikastaan.